West Indian Aerial Express
 



  

Aunque desde principios del siglo pasado, y durante las ferias que se celebraron en los predios del Escambrón, despegaron y aterrizaron allí diferentes tipos de avionetas, no fue sino hasta el 1928 que propiamente se le pudo llamar aeródromo al espacio que Basil Rowe utilizó para instalar en P.R. la West Indian Aerial Express. 

Trabajaban en Puerto Rico para esa época dos aviones "Waco", pilotados por Brasil Rowe, quien ocupaba un alto cargo en una de las compañías aereas más famosas, y W. S. Wade, quien sucumbió trágicamente en un accidente automovilístico en la vecina República Dominicana. Estos aviadores recorrieron la isla, estacionándose temporalmente en distintas 
poblaciones donde ofrecían al público viajes y paseos locales, hasta que a su regreso a San Juan fueron vendidos a una compañía dominicana. Debido a este viaje a Santo Domingo, surgió en la mente de los pilotos el establecimiento de una linea aérea entre la vecina república y nuestra ciudad capital.

Fue en Santo Domingo que Rowe encontró más ayuda de la industria del azúcar y apoyo del gobierno. Allí funda la WIAE en junio de 1927. Como apoderado general de la misma en Puerto Rico, actuaba Charles Duntin. 

Dejando a Wade en Puerto Rico gestionando campo de aterrizaje y otros detalles embarcó Rowe hacia Estados Unidos, donde consiguió capital suficiente para promover esta empresa

El 25 de agosto de 1927, mediante resolución No. 768, aprobado por el Congreso de la República Dominicana, se realiza el contrato intervenido entre el Gobierno Dominicano, representado por el Sr. M. Martin de Moya, Secretario de Estado de Hacienda y Comercio de esa época, y la West Indian Aerial Express, C por A, representada por el Señor Luis Esteban Bonett, para el establecimiento por tres años, de un servicio semanal de pasajeros y correspondencia. Los países dentro de la ruta a seguir por esta aerolínea eran las ciudades de Puerto Rico, Santo Domingo, Puerto Príncipe, Haití y Santiago de Cuba y la Habana.

Los primeros aviones de la WIAE fueron un hidroavión Fairfield F-7 llamado la Niña y un Keystone Pathfinder llamado Santa María. En diciembre de 1927 la West Indies Aerial Express comenzó el servicio de pasajeros entre Haití, Santo Domingo y San Juan. En febrero de 1928 la WIAE extiende su servicio de correo aéreo a Santiago de Cuba.

 


Keystone Pathfinder  "Santa María" Foto: Archivos de San Diego Air & Space Museum


En una misiva cursada el 3 de febrero de 1928 al entonces Comisionado de lo Interior de Puerto Rico, Hon. Guillermo Esteves, solicitaba un permiso temporero para que se le permitiera instalar un tanque soterrado para combustible, levantar un pequeño hangar y un salón de espera para los pasajeros en el Escambrón.

Comenzó a trabajar la compañía bajo el nombre de "Porto Rico Aerial Express" desenvolviéndose dentro de la mayor economía, y utilizando como oficinas una tienda de campaña enclavada en los terrenos del Escambrón, que a la vez servían como campo de aterrizaje, ya que para esa época nuestro parque atlético no era siquiera una idea en la mente del arquitecto que más tarde lo diseñara, y nuestro "Escambrón Beach Club" tampoco había germinado en la brillante mente de Félix Benltez Rexach, quedando toda la faja de terreno situada al lado norte de la de la actual carretera como aeropuerto de la naciente empresa.

Como apoderado general de la misma en Puerto Rico, actuaba Charles Duntin, muerto más tarde mientras servia a otra compañía en Miami, y era jefe de mecánicos José Seijo, ya que en aquella época, los pilotos hacían también de mecánicos de sus propios aviones, y desde volar los mismos hasta vender tickets todo entraba en la diaria labor de Wade y Rowe, alma y cuerpo de la naciente empresa.


En estas condiciones se iba desenvolviendo la "Porto Rico Aerial Express", y a pesar de contratiempos e inconvenientes iban prosperando los negocios de la compañía, al extremo en que muchas ocasiones los pasajes de ida y vuelta a Santo Domingo estaban vendidos semanas de anticipación, no obstante haberse cambiado el itinerario de una a tres salidas semanales.

El coronel Estes, del Departamento de Guerra de los Estados Unidos, propietario de los terrenos en El Escambrón, recomendó que se le cobrara $1.00 anual a la WIAE dominicana por el uso de la pista de aterrizaje, además de firmar una cláusula concediéndole el derecho de revocar el permiso sin previo aviso ni compensación en caso de que los terrenos se le traspasaran al Gobierno Insular de Puerto Rico para la construcción de un parque.
 


Fairchild FC-2W "La Niña" en Miami, Octuber 15, 1927 Foto: Pan AM Historical Foundation

En octubre de 1927 el correo de Estados Unidos otorga el contrato de correspondencia entre Key West y la Habana a la Pan American. Este contrato debió ser otorgado a la West Indies Aerial Express (WIAE) quien era quien para esa fecha ya volaba en el caribe. Ese primer vuelo de la Pan American lo hizo Cy Caldwell, quien era piloto de la WIAE en un avión de la misma línea aérea ya que la Pan American no había recibido sus aviones de la fabrica. 

En diciembre de 1928 la Pan American absorbió a la WIAE. Basil Rowe voló el 20 de septiembre de 1928 desde Santo Domingo hacia Puerto Rico con el propósito de encontrarse con los oficiales de la Pan American en lo que fue el último vuelo del avión "Santa María" antes de entregarlo a sus nuevos dueños la "Pan American". En ese momento, ni la Pan American, ni la WIAE tenían contrato para transportar correspondencia desde Puerto Rico.

 


El capitán Basil L. Rowe  baja de un DC-3 en 1946. Foto: The China Clipper, Pan American Airways and Popular Culture, 2007 

Aunque eso era así, Rowe transportó correspondencia desde San Juan el 15 de octubre en el vuelo de regreso a Santo Domingo con los oficiales de la Pan American. De acuerdo con el "American Airmail Catalog" los sobres transportados en este vuelo son extremadamente escasos. Este podemos considerar como el primer vuelo en avión de correo aéreo desde Puerto Rico 

La pista del Escambrón resultó al poco tiempo inadecuada para las nuevas aereonaves, por lo cual en 1929 la Pan American Airlines comenzó a utilizar las facilidades del nuevo aeropuerto de Isla Grande, en que invirtieron $600,000.00 en mejoras. Rowe fue uno de los pilotos en esta ruta.

Fuentes:

-Arturo Gigante, El singular y milagroso aterrizaje del "Niña" en el Escambrón, domingo 23 de enero de 1938
- Carlos Ortega, WEST INDIAN AERIAL EXPRESS, 25 de febrero de 2012, periodico La Información de Santiago de los Caballeros.
- Luis González Foro Filatelico de Puerto Rico :: Filatelia de Puerto Rico :: Historia Postal y Marcas
- Waldo Evans, The Virgin Islands of the United States: a general report by the governor. (Washington, U.S. Govt. print off., 1928